Les anciens appareils électroniques fournissent des métaux précieux aux recycleurs

Les appareils électroniques qui vous entourent quotidiennement sont construits avec de nombreux composants contenant des métaux précieux tels que l’or, l’argent, le cuivre et le palladium. Des téléphones cellulaires aux modems en passant par les ordinateurs, les vieux appareils électroniques retrouvent une nouvelle vie sur le marché du recyclage des produits électroniques.

L'importance du recyclage de l'électronique

Le recyclage des produits électroniques est essentiel pour la valorisation des déchets solides et le soutien aux initiatives de zéro déchet. Le recyclage des produits électroniques contribue également à éliminer les déchets toxiques. Bien qu'il ne représente qu'une minorité de déchets solides, il représente jusqu'à 70% des déchets toxiques.

Selon l'Environmental Protection Agency (EPA), en 2015, environ 1,2 million de tonnes, soit 39,8% de produits électroniques grand public sélectionnés, en fin de vie et utilisés, ont été recyclées cette année-là.

Le recyclage constitue une ressource beaucoup plus riche que l'extraction de matières vierges à partir de minerai. En fait, la Electronic Recyclers International (ERI) cite l'EPA comme suit:

Une tonne de circuits imprimés peut contenir de 40 à 800 fois la quantité d’or et de 30 à 40 fois la quantité de cuivre extraite d’une tonne de minerai aux États-Unis.

Ces déchets électroniques constituent une source particulièrement riche en métaux précieux, avec des concentrations 40 à 50 fois plus abondantes que celles présentes naturellement dans les gisements. Plus de 320 tonnes d'or et plus de 7 500 tonnes d'argent sont utilisées chaque année pour fabriquer de nouveaux produits électroniques dans le monde entier.

En conséquence, plus de 21 milliards de dollars de métaux précieux ont été inventoriés dans ces dispositifs, soit 16 milliards de dollars en or et 5 milliards de dollars en argent, jusqu'à ce qu'ils puissent être recyclés. L'empreinte carbone des métaux et des plastiques récupérés par le recyclage est beaucoup plus réduite que pour la production des mêmes matériaux à partir de sources vierges.

Récupération de métaux précieux

La récupération de ces métaux précieux n’est pas un mince problème. Bien qu'une installation de recyclage moderne puisse récupérer jusqu'à 95% de l'or, dans les pays en développement, les procédés de démantèlement du brut utilisés ne peuvent récupérer que 50% de ce métal précieux. En outre, s’il est mal effectué, le processus de récupération peut exposer les travailleurs à un large éventail de substances dangereuses.

Dans l’ensemble, les taux actuels de récupération des déchets électroniques aux fins de traitement sont assez faibles. Par exemple, l’EPA des États-Unis a déclaré pour 2009 que seulement 8% des téléphones cellulaires étaient recyclés, ainsi que 17% des téléviseurs et 38% des ordinateurs. Les dispositifs globaux ne sont pas assez nombreux à être acheminés vers les recycleurs et, pour ceux qui le font, les métaux ne sont pas suffisamment extraits de ces dispositifs, à l'échelle mondiale. Le recyclage ne permet de récupérer que 10 à 15% de la totalité de l'or stocké dans les déchets électroniques. Le reste est perdu.

Ce faible taux de recyclage souligne la nécessité d'initiatives visant à promouvoir la récupération de ressources précieuses. Ceci peut être accompli par:

  • Politiques favorisant la conception en vue du recyclage
  • Politiques et incitations visant à augmenter le taux de recyclage des déchets électroniques, encourageant le public à recycler ses appareils en fin de vie plutôt que de les stocker dans des résidences - où l'on estime que jusqu'à 75% des appareils en fin de vie sont inventoriés
  • Empêcher l'exportation de déchets électroniques vers des pays qui utiliseront des processus entraînant un faible taux de récupération
  • Promouvoir les investissements dans les meilleures pratiques pour que la reprise soit maximisée dans les pays développés et en développement.

Recyclage des déchets électroniques

Le processus de recyclage varie selon les juridictions. Le traitement des déchets électroniques implique des étapes primaires et secondaires. Au cours de la phase primaire, les appareils électroniques sont démantelés ou démantelés et les composants triés. Le traitement ultérieur a ensuite lieu, souvent dans des installations de recyclage secondaires. Cela peut impliquer une variété de processus permettant d'écraser et de trier des matériaux grâce à l'utilisation d'aimants, d'écrans et de courants de Foucault. Un processus de fusion est utilisé pour libérer les métaux précieux des composants électroniques.

Un nouveau procédé prometteur permettra de récupérer l'or plus rapidement et à moindre coût de vieux ordinateurs et autres appareils électroniques, avec un impact moindre sur l'environnement. Leur procédé utilise une solution d'acide acétique associée à de très petites quantités d'un oxydant et d'un autre acide qui, selon les chercheurs, dissolvent l'or au taux le plus rapide jamais connu. À noter également, en avril 2016, Apple avait rapporté avoir récupéré 2 204 livres d'or l'année précédente, d'une valeur de 40 millions de dollars.

À l'avenir, le flux de déchets d'aujourd'hui sera de plus en plus reconnu comme une opportunité de récupération matérielle, un résultat nécessaire alors que nous nous efforçons d'atteindre la durabilité.

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